文章日期 : 2017年9月1日

玩具廠轉型 製「胸腔引流器」
治療爆肺肺積水 醫療業務高增長

【明報專訊】內地的生產成本愈來愈高,傳統製造業亦普遍面對市場競爭的困擾。有玩具廠發現,科學教育玩具與醫療器材的生產工藝十分接近,10年前毅然投資設立新廠,開拓醫療器材及用品業務;至今新業務已貢獻集團三分之一的營業額,該集團快將投產應用於「肺積水」和「氣胸」的新款「胸腔引流器」,可望帶來新一輪的增長。

明報記者 薛偉傑  

攝影 蘇智鑫

康智科學執行董事蔡彥表示,母公司益智科學早於1987年生產科學教育玩具,後來產品發展至10多個類別,出口至逾100個國家。然而,玩具業整體經營環境較困難,即使專注較高增值、不太受市場萎縮影響的科學教育玩具,但也感到經營壓力。

在2005年,玩具出口歐美的測試要求和內地生產的成本愈來愈高,當時已計劃將業務多元化。經過一輪市場研究之後,他們發覺,醫療器材及用品的生產工藝與科學教育玩具十分接近。於是,母公司在同年成立附屬公司康智科學,開始籌備發展醫療器材及用品業務,並於2007年建成其專用的新廠房,生產出第一批醫療用品。

美保險改條款 改變產品種類

蔡彥表示,公司最初接到的多是低檔醫療用品的訂單,至2011年才開始接到一些有電子成分的醫療用品訂單。例如,肌肉電刺激(EMS)儀器及經皮神經電刺激(TENS)鎮痛儀器的訂單曾經相當多。不過,後來因為競爭較大,加上美國保險公司修改醫療保險條款,令投保人不可以再申請賠款來購買這兩類儀器,訂單隨即大減。

時至近幾年,公司發覺「醫學引流產品」的需求甚大,該類產品是指將體腔(器官與器官之間的空間)內的血、膿或空氣抽出來的設備,以減低體腔或器官的壓力及減低細菌積聚和造成感染的機會。

他續稱,幾乎所有非微創手術都可能用到引流產品,公司近幾年生產了不少手術室引流產品,並有一款專門在救護車內使用的引流器及配套電動氣泵。因為進入了這個市場,透過與外國客戶深入交流,他認為,近年市場對抽出肺積水的胸腔引流器有供不應求的迹象。

爆肺不罕見 引流器需求穩定

熟悉醫療設備的生產力促進局材料及製造科技部顧問曹偉倫表示,人類肺部和肋骨是有兩層胸膜分別包裹肺部及貼近肋骨,兩層胸膜之間稱為「胸膜腔」,當中有大約15毫升的體液,以免肺部和肋骨出現摩擦。在正常狀態下,透過新陳代謝,舊的體液會自動排走,新的體液會自動補充;但有多種疾病如肺炎、肺結核、肺癌等都會令新陳代謝過程出現問題,導致大量體液積聚在胸膜腔,這就是肺積水。通常透過對病因的藥物治療,都可以快速減緩或解決肺積水問題;有部分情形因藥物效果不彰,須使用胸腔引流器來抽走積聚體液。

美國衛生部屬下的美國國立衛生研究院估計,該國每年有多達150萬人出現肺積水問題,當中大約17.8萬人(約12%)需使用胸腔引流器來抽走積聚的體液。胸腔引流器是只能使用一次的耗材,病人通常都需要連續兩三日的抽走體液,部分要用上超過一個胸腔引流器。此外,若是在人口較稠密、空氣較差的地方,肺積水的發病率至少會增加50%。

除肺積水之外,「肺囊積氣」(又稱「氣胸」,俗稱「爆肺」)是肺部破了洞,空氣從洞漏往兩層胸膜中間的胸膜腔積聚,導致肺部塌陷,可令患者心臟停頓,甚至死亡;這亦需要使用胸腔引流器來抽走胸膜腔的氣體,令病人回復正常呼吸。

蔡彥表示,歐美和日本最大的幾家醫療用品生產集團專注生產電腦掃描和磁力共振等昂貴醫療儀器,對單價約200至400港元的胸腔引流器不太看得上眼,胸腔引流器市場相對較少大公司發展。此外,他指現有的胸腔引流器生產商普遍沿用多年前的設計,正好成為該公司新產品進場競爭的機會。

投資逾百萬 加入獨家設計

該公司用了一年半和逾100萬元,研發出自家的胸腔引流器,連接病人胸膜腔和連接氣泵的兩條膠管除了印上文字之外,粗幼及顏色均不同,大幅減低了錯誤接駁的可能。此外,它設有一個用來收集體液樣本的位置,護士只需插入一支針筒,就可以收集到20毫升最新抽出的體液,用來化驗及讓醫生評估最新病情。另該公司的胸腔引流器還設有防止正壓和負壓過大的設計;整件產品的防倒流和防洩漏設計也較佳,就算被碰倒,也不會漏出那些體液。

邀請海外名醫試用

現時,公司正在為其胸腔引流器申請美國、歐盟和中國大陸的醫療器材認證,希望今年底開始投產,市場初期以亞洲和美洲為主,並計劃稍後拍攝宣傳短片,以及邀請外國有名的專科醫生試用產品,提供評語或試用報告,以增強外國客戶信心。蔡彥表示,客戶的落單意向相當高,原則上只要公司取得所需認證,他們就會即時下單。他又稱,公司已開始預研下一代的胸腔引流器及其他配件,預料可於明年及後年陸續推出,下一代胸腔引流器將會加入電子零件和更先進功能,可望提高單價。

醫療業務高雙位數增長 貢獻總營業額三分之一

康智科學執行董事蔡彥表示,由於母公司的科學教育玩具業務已經營30年,現時仍佔集團總營業額三分之二,聘用逾1000名員工,其餘三分之一營業額為醫療器材及用品,聘用逾300名員工。近兩年醫療器材及用品業務都有雙位數字增長,去年更錄得高雙位數字增長。

他又稱,雖然現時的胸腔引流器沒有電子零件,但也有一定的研發和製造門檻,需要在無塵室內生產。例如,產品內部結構就比較複雜,三格式設計要求每一格都要防洩漏;其注塑需要十分精準,若誤差過大,不但會喪失原有功能,甚至有可能影響到病人的安全。

生產力促進局協助研發

雖然胸腔引流器研發工作主要是該公司自行負責,但在設計規範、功能要求、認證要求、製造模具等方面,都獲得生產力促進局的協助。在研發初期,生產力促進局找來六七名本地護士,為這款產品的功能和設計提供意見。此外,生產力促進局亦協助該公司申請到創新科技署的「投資研發現金回贈計劃」,獲回贈40%的研發投資。

生產力促進局材料及製造科技部顧問曹偉倫表示,若有港資廠商希望轉型升級,但苦無頭緒和靈感,不清楚應該發展哪些新產品的話,局方可以提供顧問服務協助。一般來說,經過5日的審核,局方的顧問就可以了解到廠商的強項和弱點,從而建議及引導它們如何創新及嘗試開發新產品。

[企業創富]