文章日期 : 2017年6月26日

港初創開發 無障礙手機App助盲人

【明報專訊】智能手機的出現,對視障人士來說具有重大意義。本地初創企業iSEE Mobile Apps聲言,要透過資訊科技來打破隔膜。該公司已開發了幾個手機App,希望協助視障人士解決分辨鈔票、閱讀新聞、光顧食肆等日常生活問題。

明報記者 薛偉傑  攝影 馮凱鍵

iSEE Mobile Apps業務拓展經理潘展宏表示,該公司最初是由兩名畢業於公開大學、已有兩三年工作經驗的軟件工程師馮廣照和雷健青在去年6月發起成立的。因為其中一人有親戚是視障人士,明白視障人士在香港日常生活如何不便。有數據顯示,全港約17萬名視障人士當中,原來大約一半已擁有智能手機。

親屬為視障人士 發起人深知其苦

於是兩人想到,不如成立一家社會企業,為視障人士研發一系列的手機應用程式,協助他們解決日常生活的各種問題。當時,正在嶺南大學修讀社會科學的譚皓元和潘展宏得悉計劃後,覺得頗有意義,就加入成為核心成員,分別負責客戶關係和業務拓展工作。

四人首先想到的,就是要協助視障人士解決分辨鈔票、閱讀新聞,以及光顧食肆等三大日常生活問題。

以分辨鈔票為例,視障人士以往倚靠用手觸摸鈔票,以及自設一套摺疊鈔票角位的方式來分開不同面額的鈔票。除了不方便,還有諸多缺點。例如一些用舊了的鈔票會較難用手觸摸去分辨。先天失明的人可能自小已習慣,但對於後天失明的人來說,這不容易在短時間內掌握和適應。

港元鈔票識別App 全球首創

馮廣照和雷健青只用了兩三個星期,就開發出可以辨認本地鈔票以及讀出其面額的手機應用程式iMoney。然後,邀請了香港失明人互聯會的科技小組以及數十名會員試用,確認其效果不錯。據香港失明人互聯會總幹事盛李廉表示,以他們所知,市場上早已經出現了能夠分辨美元、歐元甚至人民幣鈔票的面額的手機App,但卻一直未有能夠分辨港元鈔票面額的手機App,iMoney有可能是第一個。

閱讀網上新聞方面,其實在個人電腦上,十多年前已經有屏幕發聲軟件讀出電郵、網頁或文書檔案等。但在智能手機方面,這類手機App的發展卻較遲,表現也不是很好。潘展宏表示,現時以智能手機登入不少新聞媒體的網頁時,後者都會彈出一幅幾乎遮蓋整個畫面的圖像廣告。但一般屏幕發聲手機App不懂得讀出圖像廣告,亦不懂得避開它或者關閉它。若要視障人士用手指關閉這類廣告亦非常困難(這類廣告的關閉位置非常細小)。

該公司自行開發了一個手機應用程式iNews,透過政府的公開資料庫「資料一線通」(https://data.gov.hk)免費取得香港電台的純文字新聞。視障人士只需利用智能手機本身具備的「朗讀」(VoiceOver)功能,就可以聽到新聞。潘展宏透露,其實該公司還曾經詢問多份本地報章可否合作,但絕大部分報章都未有什麼回音。他們希望將來能夠引入多一些的傳媒的新聞。

朗讀香港電台新聞及食肆餐牌

至於視障人士光顧食肆,最大問題就是看不到餐牌,該公司設計iMenu程式,希望收錄市面不同食肆的餐牌菜式和分店位置資料,「朗讀」給視障人士聽。但找食肆提供餐牌卻非常困難,兩個多月也只有20餘家食肆願意提供餐牌。絕大部分食肆都屬於小店,只有瑞士㗎啡室等屬連鎖經營者。原初他們希望向每家食肆收取400元的年費,作為將餐牌菜式和分店地址等資料輸入iMenu的服務費。但考慮到食肆初期的反應,後來決定暫時不收費。近日再有20家食肆提供餐牌,將於7月上線。

獲香港社會企業挑戰賽冠軍

暫時該公司為視障人士開發iMoney、iNews及iMenu這三個程式,都是免費下載,亦未有在程式內引入廣告收入。該公司去年成功申請「數碼港創意微型基金」(CCMF)的10萬元資助。此外,在「香港社會企業挑戰賽2016」(HKSEC 2016)中更勇奪冠軍,獲得30萬元獎金。另外,該公司參加「心苗亞洲」(SOW Asia)的加速器計劃。

明年才大學畢業的潘展宏強調,為視障人士及其他傷殘人士開發手機應用程式,是公司成立的宗旨,這點不會輕易改變或動搖。不過,若可承接商業客戶委託的程式開發工作,來取得收入,並視乎需要來調整兩方面分配的時間比重。另外,該公司亦考慮,將來向安裝iMoney的用戶收取一次過費用;iNews則可能每隔十幾段新聞加插廣告。至於iMenu,則可能向每家連鎖式食肆收取400元年費。

盼長遠進軍華語地區

潘展宏透露,其實,他們還有好些構思尚未付諸實行。例如,iMoney程式現時只有分辨港元紙幣的功能,但只要作進一步改良,以及加入機器學習(Machine Learning)功能,這個程式的功能就會大增,可以用來辨認很多物件,幫到視障人士更多。Google現時有些開發工具已經相當成熟,可以大大減輕程式設計員的工作量。只不過,應該優先讓程式學習那些物件,仍然需要多一些考慮。

至於iMenu,則希望和更多食肆合作,將食肆細分成中式、西式、港式等,以方便視障人士選擇;並且將食肆分店的地址聯繫至Google Map,加入語音導航功能等等。

雖然為視障人士開發手機App在本質上就屬於良心事業,不會期望賺大錢,但潘展宏表示,全球大約有2億視障人士,若真的能夠打入國際市場,潛力也不可小覷。該公司希望,先做好香港市場,再逐步進軍其他華語地區。

而香港失明人互聯會總幹事盛李廉、復康教育專員吳家麟則表示,長者有某些需要和視障人士十分相近,該公司其實可以根據這條思路,來擴大用戶群。此外,很多人沒有留意到,聾啞人士因為不能說話,在購物、搭小巴落車、問路、問洗手間位置等等,都經常會很不方便。該公司亦可以考慮,開發一個手機App,來協助聾啞人士。他們建議,該公司可以和不同類型的社福機構探討合作機會,以取得更多意念。

助傷殘人士平等參與社會

盛李廉和吳家麟指出,智能手機的出現,對於傷殘人士來說,具有重大意義。舉例說,以往失明人士和聾啞人士自成一個圈子,兩者根本無法溝通(因為前者看不到後者的手語或文字,後者又聽不到前者說話)。但現在,透過WhatsApp這類即時通訊程式,便可以打破兩者的殘障隔閡,你聽你的訊息,我看我的訊息。潘展宏、盛李廉、吳家麟都希望,借助資訊科技,最終可以打破隔膜,讓傷殘人士平等參與社會,取得一些工作機會。

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