文章日期 : 2017年2月20日

香港研發兼製造 輪椅中的Tesla 電動兼避障

【明報專訊】近幾年,電動輪椅愈來愈普及,技術方面亦有不小進步,有港資企業亦成功分一杯羹。天行動力科技有限公司(1PTD)的電動輪椅是最新鮮熱辣的產品,設計師向汽車行業借鏡,首度加入了自動避障等輔助駕駛功能,矢言以「輪椅中的Tesla」作定位,並且在香港研發兼組裝,是百分百本地的科研成果。

明報記者 薛偉傑 攝影 馮凱鍵

天行動力科技共同創辦人兼總設計師胡競樂表示,他之所以會研發電動輪椅,要由2004年本地公司從美國引入Segway開始說起。當年,Segway的體感控制和兩輪自動平衡設計仍是高科技,市面還未有其他同類產品。他當年也想擁有一部Segway,但又覺得其售價太貴,於是利用業餘時間自行研發。他斷斷續續研發了幾年後,終於造出一部相似的產品。但一年後,兩輪自動平衡車已經成行成市,而且價錢遠遠低於Segway,他覺得不宜再入場競爭。他反而想到,體感控制的兩輪自動平衡車的轉彎半徑極小,可以近乎原地轉彎,而香港的食肆和辦公室環境一向相當狹窄,傷殘人士坐輪椅出入很不方便,因此想將這種設計應用到電動輪椅方面。

首款產品曾叫好不叫座

2013年,他在一次創客活動中展出了其設計的兩輪自動平衡電動輪椅的首個原型,認識了英國人Richard Hainsworth。Richard十分欣賞胡的研發能力,兩人其後更在2014年合作成立天行動力科技有限公司。其後,天行動力科技還憑那款兩輪自動平衡電動輪椅,在「2015香港資訊及通訊科技獎」中,奪得「最佳創新(科技創新)獎」的金獎。該產品卻叫好不叫座。在參展時,兩輪自動平衡電動輪椅一致獲長者和傷殘人士讚賞。但是,當考慮到該電動輪椅只有兩個車輪,全靠內置的電子裝置感應用戶的重心來保持平衡,這太先進的設計令潛在用家卻步(心底裡仍是害怕會向前跌或向後跌)。

這一度令胡競樂相當失望,但他明白到,用戶的意見和感受十分重要。他聆聽了不少長者和傷殘人士的意見後,想到另一個發展方向。皆因傷殘人士的殘疾程度不盡相同,除了不能走路之外,有些人士的雙手不是十分靈活,有些長者則因為柏金遜症或其他疾病而有手震問題。因此,他們使用市面的電動輪椅的控制桿時,不論向前行還是轉彎,其實都不是十分準確。胡競樂因而受到啟發,想到可以在電動輪椅中加入自動避障等輔助駕駛功能,令輪椅更加安全和易用,「既然Tesla等新款電動汽車都可以加入自動駕駛功能,我也希望可以造出輪椅中的Tesla!」他們2015年底研發出第一個原型,去年成為科技園的培育公司;今年1月「MoBiLET Care Bubble電動輪椅」設計定型終於面世。

加入輔助駕駛功能 可在樓梯前煞停

他相信,在真正量產的電動輪椅中加入這些輔助駕駛功能,是全世界首創。該公司早前已就上述的電動輪椅輔助駕駛功能,在香港、台灣和英國申請專利,現時正將專利申請延伸至其他國家和地區。不過,胡競樂補充,MoBiLET Care Bubble的輔助駕駛功能只是輔助,它並非一項無人駕駛產品。他強調,在樓梯級前自動緊急煞停的功能,乃是最後的「保護手段」。自動緊急煞停的功能需要系統在極短時間內處理大量環境數據並瞬即作出反應,而現時MoBiLET Care Bubble所配備的處理器也只是勉強夠用,若系統的反應稍為慢了一點,仍可能趕不及煞停,而讓輪椅衝下樓梯。他表示不希望用戶故意頻繁測試此功能,以免發生意外。他亦計劃,將來改良MoBiLET Care Bubble時,會換上更佳的處理器,以減低風險。

此外,有別於其他生產商,天行動力科技在產品設計上,將電動輪椅的底盤(機動部分)和座椅分割。因此,用戶不只可以挑選由公司提供的標準座椅,又或者自行提供最合心水的座椅,天行動力科技可協助用家拆掉椅腳,再裝嵌到電動輪椅的底盤上。

天行動力科技亦與本地一家NGO合作,為用戶提供度身訂造服務。該NGO會使用3D掃描器掃描用戶的背部、臀部和盆骨,然後再根據數據,以數控加工機(CNC)切割海綿,製成適合用戶體型的背墊和坐墊,這服務特別適合有脊椎側彎的用家。

本地研發組裝 售價比外國品牌低

MoBiLET Care Bubble充電後,可以行駛大約40公里。而充滿電需要大約5小時,但兩小時已可以充至九成電量。這產品的定價是5萬港元,但實際零售價預計為3.8萬港元或以下。胡競樂表示,最廉宜的歐洲品牌電動輪椅也要大約4萬港元,相比之下,他認為,MoBiLET Care Bubble的售價具競爭力。

胡競樂表示,現時已接到小量MoBiLET Care Bubble的訂單,正在本地進行組裝。截至訪問時,MoBiLET Care Bubble在香港有4個復康用品店及社企的零售點,短期內會再有3間公司加入分銷,總共增至14個零售點。天行動力科技稍後亦會接受顧客透過網上預約試用,由該公司直接派人將電動輪椅送上門,以及商討度身訂造輪椅的細節。

未來產品不限於電動輪椅

胡競樂和Richard Hainsworth成立公司時,已想到有關科技不只可以應用於電動輪椅。因為傷殘人士和長者是社會較被忽略,所以先推出適合他們的產品。該公司還有多個計劃正在進行中,未來一兩年還會推出3款產品:(圖4)

小時志願當發明家

天行動力科技創辦人兼總設計師胡競樂表示,由9歲開始,他自學組裝各種電子產品,12歲開始自學程式設計。至13歲時,已自行成功製作一個簡單的機械人,「由小到大,我都想當發明家!」

但礙於香港的現實環境,胡競樂升讀大學時,選擇了在城大修讀屋宇裝備工程。1995年大學畢業之後,他曾經經營裝修工程公司。直至認識了Richard Hainsworth,並合作創辦天行動力科技之後,他才結束了那間裝修工程公司。

Richard Hainsworth,是於南非出生的英國人,他在英國帝國理工學院取得化學工程學位。他曾經在莫斯科開設信貸評級公司,後來出售給當地企業,跟隨太太來到香港。天行動力科技的研發工作暫時主要由胡競樂負責及帶領。不過,Richard Hainsworth亦有意在稍後時間參與。

[新經濟新天地]