日期:2017年2月23日

培育基因組科學技術生力軍 迎精準醫療發展新挑戰

(香港中文大學華大基因研究院專輯)

全球人口持續增長、壽命延長,加上罹患慢性病人口的增加、新病毒不斷湧現,成為檢測診斷、開發藥物及研發疫苗等不同範疇的挑戰,亦造就全球市場對掌握基因組科學技術人才的需求持續。為培育更多生力軍,香港中文大學早於2011年已與世界三大基因研究中心之一的深圳華大基因研究院成立「中大-華大跨組學創新研究院」(下稱「中大-華大」),培育科研人員,並開辦「基因組學及生物信息學理學碩士」課程,為現代醫學走向精準醫療的發展趨勢,做好專才的準備。

 「不單是香港、內地,目前全球都對掌握基因組科學技術人才需求殷切,故即使香港業界想在海外挖角也非易事!有大型化驗公司本計劃增聘5名相關人手,花了兩年時間才聘請了兩名。」基因組科學技術在過去逾20年發展迅速,然而香港中文大學(下稱「中大」)生物醫學學院教授、「中大-華大」副院長徐國榮(左圖)不諱言,本地大學目前沒開辦相關本科課程,令相關人才如電腦生物學和生物信息學的人才培訓速度未能跟上需求步伐。

精準醫療發展新方向 全球人才匱乏

精準醫療是醫學發展的新方向,強調由預防、診斷到治療,都要透過病人基因組檢測與分析,以便制定個別的治療方案,有助提升醫療效率及準確度。他指,香港兒童醫院將於明年開始分階段投入服務,會集中處理複雜、罕見及需要跨專科治理的兒科病症,並會與衛生署合作加強基因診斷服務,將來其他醫院都會加設相關部門;醫院以外,專門的基因測試實驗室亦愈開愈多、傳統大型化驗所增設相關檢測項目,加上藥廠研發新藥、新疫苗等,預期基因組學及生物信息學相關人手不足情况勢必更嚴峻,培訓人才刻不容緩。

本港能通曉生物學及電腦科學兩門學科,掌握電腦分析基因數據技術的專才不多。有見上述人才缺口大,為配合香港、大中華及世界的需要,中大於2011年與深圳華大基因研究院成立「中大-華大跨組學創新研究院」,培育科研人員,並開辦「基因組學及生物信息學理學碩士」課程。

屬新興學科  分析基因數據

擔任課程主任的徐國榮說,「基因組學及生物信息學」是一門以特定的電腦程式來分析基因數據的新興學科,相關學科於美國發展已逾十年,英國、澳洲等地也不乏大學開辦相關課程。不過暫時在香港,中大與華大合辦的課程則只此一家。「課程設計、考核、質素保證、大部分教學均由中大負責;華大亦會派資深員工參與教學,讓學員掌握行業所需技能。」

課程設有全日制(一年)及兼讀制(兩年),每年提供不多於30個學額;學員包括大學畢業生、醫生、教授、醫務化驗師、研究助理、化驗所/生物醫學/IT公司老闆、IT從業員等,入讀目的主要是為了入行、轉職、工作需要等。「衛生署有派科學主任(醫務)來修讀此課程;課程亦吸引了獸醫來修讀,希望能把所學應用到動物身上。」

醫務人員外  吸引不同背景在職人士修讀

課程結合生物學與電腦程式的知識,設有8個科目,學員會先修讀與生物學及電腦操作相關的基礎科目,並設有導修課,幫助不同學歷背景的學員打好根基,及早跟上學習進度,繼而修讀較進階的科目包括:生物信息學理論和演算法、系統生物學及基因組信息學。最後學員會在華大研究員或中大教授的指導下,以「一帶一」的形式,完成研究項目,學懂如何精準地操作數據,獲取可靠、有用的結果。

畢業生可任職醫療、保險機構

 以電腦分析基因數據應用於醫學上,會有不同效用。「近年有保險公司為客戶提供基因檢測服務,以針對不同風險的客戶,提供不同的後續服務,故醫院、化驗所、藥廠、保險公司等均對這科畢業生有需求。以入職化驗所的課程畢業生為例,可擔任生物信息技術員,起薪約22,000多元;另每年約有5、6名畢業生會攻讀博士課程;也有部分畢業生會選擇創業。」

畢業生成創業伙伴  覷準生物信息服務發展空間

Tony

工作歷程:從事IT行業逾30年,是富迅顧問服務有限公司執行董事,為商業客戶提供IT顧問及解決方案服務。客戶包括銀行、地產公司、零售品牌等。

學歷:理工學院「數學、統計及電子計算高級文憑」課程→理大「知識管理理學碩士」課程→30多個MOOC證書課程(包括麻省理工學院的Introduction to Biology)→中大「基因組學及生物信息學理學碩士」課程

Ken

工作歷程:從事IT行業逾30年,是致達資訊科技有限公司行政總裁,為客戶提供IT顧問及解決方案服務。客戶包括政府部門、金融機構、電訊公司、消費品行業等。

學歷:中大「社會科學學士(經濟學)」課程→科大「科技管理(資訊科技)理學碩士」課程→中大「生物醫學工程理學碩士」課程→中大「基因組學及生物信息學理學碩士」課程

Tony、Ken同為「基因組學及生物信息學理學碩士」課程畢業生,面對這門新興跨學科,Tony坦言,最難克服的是「分子生物學」,既因自己一直從事IT專業,而且這科目與過往所學的生物學知識相距很遠。「最想不到的是以前唸數學系時所學的微積分、統計和程式編寫知識,竟可全部應用在這課程上!」

Ken則不諱言,要同時兼顧工作及學業是最大的挑戰,修讀「生物信息學演算法」及「系統生物學」兩科目時,當時他剛好遇着要帶領30多名同事,重新經營自己原來的IT公司,工作量相當大。

「每晚工作至11時多,才可回家溫習做功課,加上我是唸文科出身,故對很多基本概念都欠缺認知,亦沒有足夠時間翻查資料,故初時數份功課都做得很差,令我情緒低落,幸好在同學的協助及宗教信仰支持下,總算闖過了。」Ken努力惡補有關知識,特別在閱讀科學文獻上,已不再覺沉悶,反而學懂欣賞科學家嚴謹治學研究態度。

科研、科技發展瞬息萬變   須深化鑽研

畢業後,Tony、Ken及另一名同學一起創辦了生物信息服務公司OmicsCloud Asia Ltd,主要是提供生物信息應用的雲平台和有關服務,先以香港和澳門客戶為目標對象,然後進軍其他亞洲地區。

Tony強調,在創業過程中,的確遇上很多挑戰。「這個範疇無論在科研或科技上,每天都有不同的新發現,客戶群也正在萌芽階段,很多方向性的決策也很不明朗,故市場環境變化莫測,難以掌握!」因此他們3人深信,修畢碩士課程只是一個起點,還必須憑着努力不斷深化鑽研,才能夠與時並進。

香港中文大學 基因組學及生物信息學學部

查詢:3943 1212      網址:http://bioinfo.cuhk.edu.hk/cuhkbgi/